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¿Qué es un paro cardíaco?

La persona pierde la conciencia cuando el corazón deja de latir

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El paro cardíaco es una emergencia médica

Terry J Alcorn | Getty Images

El paro cardíaco súbito (PCS) se produce cuando el corazón deja de latir de forma inesperada. En algunos casos, esta situación es reversible. Cuando el fallo cardíaco lleva al fallecimiento, se llama muerte súbita cardíaca (MSC), que es la muerte inesperada de causa cardíaca una hora después del comienzo de los síntomas.

La causa más frecuente es una arritmia maligna (fibrilación ventricular) o un ataque al corazón. Este trastorno requiere atención médica inmediata. Para recuperar al paciente se utiliza un desfibrilador externo.

El paro cardíaco es más frecuente en personas con enfermedad coronaria a partir de los 35 años. Casi medio millón de estadounidenses sufren al año un paro cardíaco, según datos del Instituto Nacional de Corazón, Pulmón y Sangre de los Estados Unidos (NHLBI).

¿Por qué ocurre un paro cardíaco?

Se produce por una alteración del ritmo cardíaco, es decir, por una arritmia, habitualmente una fibrilación ventricular o asistolia, que hace que el corazón deje de latir.

La falta de latido cardíaco ocasiona una caída de presión sanguínea y por consiguiente, a las células del cerebro no les llega suficiente riego sanguíneo, lo que deriva en una pérdida brusca de conciencia (síncope) y muerte en cuestión de minutos.

Este desmayo y pérdida de conciencia repentina también puede estar provocada por una taquicardia ventricular (el corazón late demasiado deprisa) o una bradicardia (cuando el latido cardíaco es demasiado lento).

Causas del paro cardíaco

Aunque se desconoce la causa que produce esta enfermedad, se sabe que el tabaco, el estrés y la obesidad están relacionadas con el paro cardíaco.

El paro cardíaco también puede ser provocado por:

Síntomas del paro cardíaco

El síntoma más significativo es el síncope o pérdida brusca de conciencia, que ocurre por la caída de la presión arterial cuando el corazón deja de latir. En algunos casos, la persona puede sentir un mareo inmediatamente antes de desmayarse. La respiración también puede detenerse al mismo tiempo que hay un fallo de los órganos por falta de riego sanguíneo.

Diagnóstico del paro cardíaco

En el momento que ocurre el paro cardíaco, sólo un desfibrilador externo o la recuperación espontánea del ritmo del corazón pueden solucionar el problema. Si la persona se recupera se hace un estudio cardíaco completo para determinar el origen de la enfermedad.

Para detectar arritmias latentes se hacen estudios electrofisiológico (EEF). Para ello, se introduce un electrodo hasta el ventrículo derecho del corazón. Este permite registrar el electrocardiograma para estudiar el patrón. También se pueden estimular los puntos de la aurícula derecha donde hay demasiados estímulos eléctricos o zonas con un ritmo irregular (arritmogénicas) con mayor frecuencia capaces de desembocar en el paro. Si se producen estas alteraciones al estimularse, se “secciona” eléctricamente y se comprueba que no hay respuesta después del tratamiento.

También se utiliza el ecocardiograma y la resonancia magnética (RM) del corazón para comprobar el funcionalismo cardíaco. En algunos casos, se realiza una ventriculografía isotópica (MUGA), que permite comprobar la eficacia de la contracción y la motilidad de las paredes del corazón.

Tratamiento del paro cardíaco

Es una urgencia médica que requiere llamar al inmediatamente al número de emergencias (9-1-1 en los Estados Unidos). El único tratamiento para el paro cardíaco es el desfibrilador, un aparato que aplica descargas eléctricas al corazón para revertir la arritmia y recuperar el ritmo cardíaco normal.

Hay desfibriladores semiautomáticos externos disponibles en lugares públicos (hoteles, aeropuertos, centros comerciales). Si conoces el procedimiento de la reanimación cardiopulmonar (RCP) puedes hacerla hasta que llegue la ambulancia o asistencia médica.

Las personas que ya han sufrido un paro cardíaco tienen más riesgo de padecer otro. Es importante que estos pacientes estén bajo supervisión médica. Las personas que sufren arritmias graves son tratadas con medicamentos antiarrítmicos o un desfibrilador automático implantable (DAI). Este dispositivo, parecido a un marcapasos, administra una descarga eléctrica para detener las arritmias que puedan producir un paro cardíaco súbito.

En algunos casos es la primera manifestación de un proceso isquémico (enfermedad coronaria) y se realiza una angioplastia o baipás coronario para tratar la enfermedad coronaria y mejorar el riego sanguíneo, evitando que el paciente tenga nuevos episodios.

Referencias:

Paro cardíaco súbito. Texas Heart Institute (Instituto del Corazón de Texas. Accedido: 10 de mayo de 2013 http://www.texasheartinstitute.org/HIC/Topics_Esp/Cond/SCA_sp.cfm

Paro cardíaco. Medline Plus. Biblioteca Nacional de Medicina de EEUU. Accedido: 10 de mayo de 2013 http://www.nlm.nih.gov/medlineplus/spanish/cardiacarrest.html

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